La batalla final por el principal bastión rebelde sirio de Idlib, Khan Sheikhoun

Tras tres días de enfrentamientos, el Ejército Árabe Sirio continúa avanzando sobre el territorio, mientras las milicias terroristas se van replegando
Vista general que muestra edificios destruidos en una zona controlada por fuerzas gubernamentales cerca de la ciudad de Khan Sheikhoun, en el campo sur de la provincia rebelde de Idlib, el 18 de agosto de 2019.

PHOTO/AFP  -   Vista general que muestra edificios destruidos en una zona controlada por fuerzas gubernamentales cerca de la ciudad de Khan Sheikhoun, en el campo sur de la provincia rebelde de Idlib, el 18 de agosto de 2019

Según fuentes consultadas por Al Jazeera a primera hora de este martes, los rebeldes armados emplazados en el reducto de Khan Sheikhoun desde 2014, localizado en la región siria de Idlib, se habían retirado de la zona: “Khan Shaikhoun se ha visto completamente rodeado por las fuerzas gubernamentales y los combatientes rebeldes se retiraron temprano el martes”, aseguraba Suleiman Abdulqader, un activista local, en declaraciones a dicho medio. 

Una fuente del Ejército Árabe Sirio consultada por el medio Al-Masdar News, también había asegurado a primera hora de este martes que los insurgentes habían comenzado a retirarse del enclave rebelde de Khan Sheikhoun, localizado en la región de Idlib, y de varias ciudades ubicadas al norte de la provincia de Hama, como Al-Latamnah, Kafr Zita, Morek y Latmeen, entre otras. Sin embargo, de acuerdo con la misma fuente, el Ejército Árabe Sirio no había entrado en ninguna de estas ciudades ni existía un acuerdo para tal retirada.

Horas más tarde, otro testigo sobre el terreno a cuyo testimonio también ha tenido acceso Al-Masdar, aseveraba que “hay verdad en que diversos insurgentes se estaban retirando de Khan Sheikhoun, pero todavía permanecen dentro de la ciudad los militantes fuertemente armados del grupo terrorista Hay’at Tahrir Al-Sham – antiguamente conocido como Jabhat al-Nusra o Frente Al Nusra –. En esta línea, se ha manifestado el portavoz militar de la organización yihadista, Abu Khaled Al-Shami, quien ha aseverado que no se han retirado del norte de Hama, limítrofe con Idlib, negando rotundamente los informes y reportes que aseguraban lo contrario.

Mapa en 3D de la provincia de Idlib, que muestra el control del territorio por las fuerzas combatientes y los acontecimientos que afectan a la población civil.
AFP/AFP - Mapa en 3D de la provincia de Idlib, que muestra el control del territorio por las fuerzas combatientes y los acontecimientos que afectan a la población civil

Sin embargo, cabe destacar que Al-Shami ha ordenado a sus fuerzas el retiro a la parte sur de Khan Sheikhoun, desde donde continuarán “defendiendo su territorio”. La decisión ha sido motivada por la captura de Talat Al-Nimr por parte del Ejército, un enclave situado en el norte-noroeste de dicha localidad que le permitió a las Fuerzas Armadas cortar la carretera estratégica Hama-Idlib. La orden habría sido comunicada a través de un foro de la red social Telegram, al que ha tenido acceso Al-Masdar.

En esta línea, una fuente militar ha informado a la agencia EFE que el Ejército sirio controla ya el 60% de los barrios de Khan Sheikhoun y que, ahora, el avance se centra en los distritos occidentales.

La intensificación de la ofensiva del Ejército se produce en respuesta a los planes de Turquía de entrar en Khan Sheikhoun, pues los efectivos pertenecientes a este último país ya se encontraban en una colina situada en las inmediaciones y desde Ankara habían enviado diversos convoyes a la zona. 

Un convoy de las Fuerzas Armadas de Turquía es visto en una carretera entre Maaret al-Numan y Khan Sheikhoun en la provincia de Idlib, Siria, el lunes 19 de agosto de 2019.
PHOTO/MURAT KIBRITOGLU/DHA via AP - Un convoy de las Fuerzas Armdas de Turquía es visto es visto en una carretera entre Maaret al-Numan y Khan Sheikhoun en la provincia de Idlib, Siria, el 19 de agosto de 2019. 

En un comunicado del Ministerio de Relaciones Exteriores sirio recogido por la agencia local de noticias SANA, se acusa directamente a Turquía de apoyar a las organizaciones terroristas: “Los vehículos turcos cargados con municiones, armas y equipo material pasaron por las fronteras sirio-turcas el lunes por la mañana y entraron en la ciudad de Saraqeb en su camino a Khan Sheikhoun para ayudar los terroristas derrotados de Jabhat al-Nusra, que figura en las listas del Consejo de Seguridad como organización terrorista, que afirma nuevamente el apoyo ilimitado continuo proporcionado por el régimen turco a los grupos terroristas”, se puede leer en la nota, que prosigue así: “La República Árabe Siria condena enérgicamente esta flagrante violación turca y responsabiliza plenamente al régimen turco de las consecuencias de esta severa violación de la soberanía y la integridad territorial de la República Árabe Siria que constituye una violación indignante del derecho internacional provisiones”.

"Siria afirma que este comportamiento agresivo del régimen turco no afectará de ninguna manera la determinación del Ejército Árabe Sirio de continuar persiguiendo a los restos de terroristas en Khan Sheikhoun y otras áreas hasta liberar cada centímetro de los territorios sirios del terrorismo”, concluye el comunicado.

Además, según ha denunciado el Ejército sirio, Turquía había establecido un nuevo punto de observación en el norte de Khan Sheikhoun, destinado “a bloquear la ruta de los militares [de las Fuerzas Armadas Sirias] a lo largo de la carretera Hama-Idlib. Cabe recordar, en este punto, que según el Acuerdo de Astana firmado en 2017 entre Rusia y Turquía por el que se establecía, por primera vez, una zona desmilitarizada en el territorio sirio, las tropas turcas pueden utilizar las carreteras que transcurren por este área, como la de Hama-Idlib. Además, los actos de agresión están expresamente prohibidos. 

Fuerzas del Gobierno sirio se reúnen cerca de la ciudad de Khan Sheikhoun en el campo sur de la provincia rebelde de Idlib el 18 de agosto de 2019.
PHOTO/AFP - Fuerzas del Gobierno sirio se reúnen cerca de la ciudad de Khan Sheikhoun en el campo sur de la provincia rebelde de Idlib el 18 de agosto de 2019.

Los combates entre las fuerzas gubernamentales del presidente sirio, Bachar al-Asad, dirigidas por la división Fuerzas Tigre, y los insurgentes yihadistas, se han recrudecido desde hace tres días. En este tiempo, el Ejército ha logrado varios avances significativos en los ejes oeste y norte de Khan Sheikhoun, lo que ha obligado a los insurgentes a abandonar diversas posiciones. De acuerdo con SANA, el Ejército realizó operaciones contra las posiciones fortificadas de Hay’at Tahrir Al-Sham en dirección a Kafridon y al-Sabbaghiya en el campo de Khan Sheikhoun. Además, lanzó ataques con artillería y cohetes en las localidades del sur de Idlib, Kafr Sajneh y al-Naqir. Del mismo modo, ejecutó una ofensiva contra las posiciones terroristas de líneas de suministro, “infligiendo grandes pérdidas de personal y de equipamiento sobre ellos”, como expone la agencia. 

Si finalmente la derrota de estos últimos se tornase efectiva, significaría una importante pérdida para la oposición, ya que este enclave se configura como el último gran bastión rebelde en Idlib. En esta línea, cabe destacar que, según un mando militar consultado por EFE, con los últimos avances, “el territorio controlado por el Ejército de Al-Asad en el sur de Idlib se ha elevado a unos 300 kilómetros cuadrados”.

Por ello, y a pesar del repliegue de los insurgentes yihadistas, estos no tienen planes de rendición a corto plazo y parece que han adoptado una estrategia más ofensiva que defensiva. Así, este martes, han lanzado numerosos ataques contra la mayor base aérea rusa emplazada en territorio sirio, Hmeimim, ubicada en la gobernación de Latakia, al noroeste del país. De acuerdo con fuentes del Ejército sirio, las defensas aéreas rusas han sido capaces de repeler por completo la ofensiva. En respuesta, la Fuerza Área rusa ha intensificado sus ataques en el eje de Latakia-Idlib y, concretamente, en el distritito de Jisr Al-Shughour, cerca de la frontera con Turquía.