La tectonique des plaques, malgré les séismes qu'elle génère, est à l'origine de la vie sur Terre et a permis son évolution constante

Turquie et Syrie : nouvelles victimes des troubles intérieurs de la planète

photo_camera REUTERS/UMIT BEKTASAR - Une femme regarde les sauveteurs qui cherchent des survivants sous les décombres après un tremblement de terre à Hatay, en Turquie, le 7 février 2023

La tectonique des plaques a été, est et sera l'une des plus grandes inconnues de l'histoire de l'humanité. Les astronomes estiment qu'il existe jusqu'à cent milliards de planètes dans l'univers connu. Bien que de nombreux mondes de la taille de la Terre se trouvent dans la zone dite habitable de leur étoile, la région où il n'est ni trop chaud ni trop froid pour que de l'eau liquide puisse potentiellement exister à la surface, aucun ne les possède. Si elles permettent à la vie de s'épanouir et influencent le climat, elles sont en revanche les armes les plus meurtrières de la planète. La tectonique des plaques est la preuve que même si toute la biosphère venait à s'éteindre, la Terre serait toujours "vivante". 

La surface de la terre est un puzzle de plaques de la taille des continents qui se poussent, se frottent et se heurtent les unes aux autres, générant des processus puissants qui forment des montagnes et transforment les paysages. Ils sont également responsables du métabolisme géologique de la planète - notamment du dynamisme de ses plaques tectoniques - qui la rend habitable. Si la planète était un rocher spatial froid, mort et inerte, la vie telle que nous la connaissons ne pourrait probablement pas exister. Ces processus font entrer et sortir le carbone de l'intérieur de la planète, régulant ainsi la quantité de dioxyde de carbone dans l'atmosphère, un gaz à effet de serre.

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Un séisme est une secousse ou un tremblement de la Terre dû à des causes internes. Ces mouvements sont causés par la collision des plaques tectoniques, qui sont des fragments de la lithosphère (la couche la plus externe de la Terre), qui se déplacent comme un bloc rigide, sans déformation interne de l'asthénosphère (la couche voisine de la lithosphère, qui se trouve entre 100 et 240 kilomètres sous la surface). Il existe une poignée de plaques tectoniques majeures et des dizaines de plaques mineures. Six des plus importantes portent le nom du continent sur lequel elles sont situées. 

Il s'agit de la plaque nord-américaine, de la plaque africaine, de la plaque sud-américaine, de la plaque eurasienne (qui contient la majeure partie de l'Asie et de l'Europe), de la plaque australienne (où se trouverait le continent océanien) et de la plaque antarctique. Les plaques secondaires sont plus petites, mais non moins importantes en termes d'influence sur la structure de la planète. La petite plaque Juan de Fuca, par exemple, est responsable des volcans qui parsèment la région nord-ouest du Pacifique aux États-Unis. Dans notre cas, la plaque ibérique, responsable de notre géographie, est située au nord de la plaque africaine et soudée à la plaque européenne. Des tremblements de terre se produisent constamment sur toute la planète, en particulier aux limites des plaques.

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Cette fois, en ce qui concerne le tremblement de terre qui a touché la frontière entre la Turquie et la Syrie, le mouvement s'est produit sur la plaque anatolienne. La plaque anatolienne ou plaque turque est une plaque tectonique continentale qui comprend la majeure partie de la péninsule anatolienne (Asie mineure) et donc la Turquie.  Les mouvements brusques de la plaque ont déclenché deux puissants tremblements de terre qui ont frappé à neuf heures d'intervalle dans le sud et le centre de la Turquie lundi. La localisation préliminaire du tremblement de terre le place dans l'une des zones les plus particulières de la planète où 3 des 18 plaques existantes se touchent. Le résultat : l'un des tremblements de terre les plus puissants et les plus meurtriers. Après 33 heures - au moment de la publication de cet article - plus de 5 000 personnes sont mortes et plus de 20 000 ont été blessées. Le premier séisme s'est produit à l'ouest de la ville de Gaziantep à 04h17 heure locale. 

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Malgré la particularité de la zone, il s'agit, en termes sismiques, d'une zone "relativement calme". Au cours des 50 dernières années, il n'y a eu que trois tremblements de terre de magnitude 6 ou plus. Toutes se sont produites à proximité de la faille anatolienne. Le fait que la région soit décrite comme "calme" n'enlève rien au fait qu'elle a subi des catastrophes majeures dans le passé. Alep, la capitale de la Syrie, a historiquement été dévastée à plusieurs reprises par d'importants tremblements de terre. Bien que les emplacements précis et les magnitudes de ces tremblements de terre ne puissent être qu'estimés, la capitale syrienne a été frappée par un tremblement de terre d'une magnitude estimée à 7,1 en 1138 et par un tremblement de terre d'une magnitude estimée à 7,0 en 1822. On estime que le séisme de 1822 a fait entre 20 000 et 60 000 victimes. 

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L'origine du tremblement de terre de minuit de lundi est due à l'étranglement de la région, car toutes les plaques entourant la péninsule anatolienne se pressent vers l'intérieur. Lorsque les géologues se prononcent sur l'activité d'une région, ils s'appuient sur des dizaines de paramètres, notamment : l'accélération sismique horizontale, la profondeur moyenne des mouvements tectoniques et la périodicité. Si l'on tient compte du premier facteur, la région se déplace en moyenne d'un centimètre par séisme. Cependant, le tremblement de terre de lundi a déplacé la faille anatolienne de plus de 2 mètres sur 70 kilomètres, laissant les sismologues à un carrefour qu'ils ne peuvent pas comprendre. En ce qui concerne la profondeur, il faut d'abord contextualiser. La faille anatolienne est l'une des failles les moins profondes, elle est donc en ce sens un facteur favorisant l'origine des séismes de grande magnitude. 

Enfin, le facteur clé pour l'analyse de la zone : la périodicité. Bien qu'un important tremblement de terre ait eu lieu dans la région en 2020, il ne s'agit que d'une anomalie. La périodicité de la faille anatolienne à subir un tremblement de terre par rapport à d'autres failles de mêmes caractéristiques est jusqu'à 10 fois moins probable. Les géologues estiment qu'un séisme supérieur à 6 sur l'échelle de Richter avec une violence de IX sur l'échelle de Mercalli (dont la valeur maximale serait X), se produit tous les 772-917 ans. Pour mettre cela en contexte, sur la faille de San Andreas, la périodicité est de 200 ans ou sur la faille de Mentawai, origine des plus forts séismes connus, la périodicité est à peine proche de 100 ans.

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L'une des leçons tirées des tremblements de terre en Turquie et en Syrie est l'importance de la diffusion des connaissances, pas seulement auprès des experts, car l'accroissement de la résilience passe aussi par la sensibilisation et l'autonomisation de chacun des acteurs impliqués dans ces processus. Comme nous l'avons indiqué au début, les tremblements de terre sont l'une des plus grandes inconnues à résoudre. Bien qu'ils soient connus depuis des millénaires, personne n'a été capable de les prévenir ou de les faire taire. Les tremblements de terre sont des événements inévitables, des événements qui nous montrent que la puissance de la nature a toujours le dernier mot.