China disputa a Estados Unidos el liderazgo de la exploraci贸n de Marte cuando se cumple medio siglo de su presencia en el espacio

Xi Jinping y Donald Trump protagonizan la nueva carrera espacial

photo_camera PHOTO/AFP-Fred Dufour - El nuevo pulso entre el emperador del gigante asiático y el líder de la gran superpotencia mundial se traslada al espacio ultraterrestre

Los mandatarios de China, Xi Jinping, y de Estados Unidos, Donald Trump, se han enfrascado en una nueva contienda cuyo escenario abandona la Tierra y se proyecta en el espacio ultraterrestre. La gran potencia asi谩tica aspira a convertirse en el segundo pa铆s en pisar la superficie de Marte y en demostrar que su tecnolog铆a est谩 a la altura de la norteamericana. Dentro de algo menos de un centenar de d铆as, disparar谩 un potente lanzador espacial que debe poner en 贸rbita y encaminar hacia el Planeta Rojo a su primera explorador de territorios m谩s all谩 de nuestro planeta. 

Cuando despu茅s de siete meses de navegar por el cosmos y recorrer alrededor de 60 millones de kil贸metros 鈥抲nas 150 veces la distancia de la Tierra a la Luna鈥 alcance la 贸rbita del planeta en febrero de 2021, la sonda asi谩tica soltar谩 un m贸dulo de superficie de donde descender谩 el primer veh铆culo todo terreno made in China que rodar谩 por el Planeta Rojo. Si Xi Jinping logra ver cumplidas sus aspiraciones, demostrar谩 a Donald Trump, al mundo empresarial y cient铆fico de Estados Unidos y al mundo entero el gran potencial de su sector industrial.

La misi贸n marciana china ha sido bautizada 鈥淭ianwen-1鈥 鈥抏n espa帽ol, 鈥渃uestiones celestiales鈥濃 y coincide con el 50 aniversario de la puesta en 贸rbita de su primer sat茅lite artificial

Aunque China mantiene en secreto los detalles del ambicioso proyecto, su Agencia espacial acaba de desvelar el nombre de la iniciativa, que va a inaugurar un nuevo e importante paso de su programa interplanetario. La misi贸n ha sido bautizada 鈥淭ianwen-1鈥 鈥抏n espa帽ol, 鈥渃uestiones celestiales鈥鈥, en homenaje al reconocido poeta chino de la antig眉edad Qu Yuan y al t铆tulo de uno de sus poemas m谩s famosos.

El anuncio ha sido efectuado coincidiendo con el 50 aniversario de la puesta en 贸rbita del primer sat茅lite artificial chino 鈥扗ong Fang Hong 1, el 24 de abril de 1970鈥 y a algo menos de 100 d铆as del comienzo de la misi贸n, cuya ventana de despegue est谩 programada del 23 de julio y el 8 de agosto.

De un m贸dulo de superficie descender谩 el primer veh铆culo todo terreno made in China que rodar谩 por el Planeta Rojo, cuyo nombre todav铆a se desconoce
La mitad de los intentos han sido un fracaso

En torno a ese mismo plazo de tiempo, tambi茅n Estados Unidos va a enviar con destino a Marte a su misi贸n Mars 2020 que, a semejanza de China, incluye un veh铆culo de ruedas o rover para explorar la superficie y el subsuelo marciano. La diferencia entre ambos proyectos es que la Agencia Espacial norteamericana (NASA) tiene la experiencia de haber enviado con 茅xito al Planeta Rojo un total de 20 misiones, de las que cuatro entre los a帽os 1997 y 2012 han sido veh铆culos todo terreno.  

El pistoletazo de salida de una nueva carrera espacial entre China y Estados Unidos 鈥抭ue deja de lado a Rusia y Europa鈥, tiene el magn铆fico premio de poder descubrir si en el subsuelo marciano existe alguna fuente de vida presente o restos de vida pasada.

2020 es un gran a帽o para la exploraci贸n de Marte y el periodo veraniego el m谩s apropiado. En esos momentos, la mec谩nica celeste dicta que el Planeta Rojo se encuentra m谩s cerca de la Tierra, lo que facilita que las sondas que parten desde nuestro planeta crucen el espacio y carguen y consuman el menor combustible posible, lo que permite aumentar el peso de los equipos a bordo.

Estados Unidos lanzar谩 por las mismas fechas su misi贸n Mars 2020, que incluye un veh铆culo de seis ruedas llamado Perseverance repleto de tecnolog铆a

Pero solo el hecho de llegar a Marte y entrar en su atm贸sfera es un inmenso y nuevo desaf铆o para los ingenieros chinos, si tenemos en cuenta que desde la d茅cada de 1960 se han llevado a cabo cerca de 60 misiones al Planeta Rojo, alrededor de la mitad sin 茅xito. El gran reto personal lo asume Zhang Rongqiao, el arquitecto jefe del programa de exploraci贸n de Marte y su m谩ximo responsable, que adem谩s de la construcci贸n de la sonda ha tenido que resolver gran n煤mero de problemas, por ejemplo, c贸mo asegurar las comunicaciones y controlar la misi贸n desde la Tierra.

Tres proyectos compiten este verano para salir de la Tierra y llegar a Marte a principios del pr贸ximo a帽o. Adem谩s de la china, la m谩s importante de todas es Mars 2020 de la NASA, la agencia espacial norteamericana, programada para despegar desde Cabo Ca帽averal (Estado de Florida) el 17 de julio. La tercera es la emirat铆 Al Amal, que saltar谩 al espacio desde la base espacial japonesa de Tanegashima para estudiar el planeta desde su 贸rbita. Una cuarta misi贸n estaba prevista, la ruso-europea ExoMars 2020, pero por dificultades t茅cnicas en su desarrollo se ha visto relegada a 2022.

Las autoridades chinas mantienen en secreto los detalles clave de su ambicioso proyecto, pero ha trascendido que la astronave pesa en torno a 5 toneladas, el todo terreno unos 240 kilos y lleva siete instrumentos cient铆ficos
China ya lo intent贸 hace nueve a帽os

La china Tianwen 1 es una sonda de unas 5 toneladas en cuyo interior se aloja una c谩psula de descenso y un todo terreno de seis ruedas para moverse por el accidentado planeta y efectuar experimentos y mediciones. Basado en el veh铆culo lunar Yutu 2, se estima que el rover pesa unos 240 kilos y tiene unas dimensiones de 2 x 1,65 x 0,8 metros, alrededor de la cuarta parte de la masa de un autom贸vil utilitario tipo Smart y algo m谩s peque帽o.

Su labor sobre la superficie del Planeta Rojo se prolongar谩 por espacio de 90 d铆as, para lo cual lleva a bordo lleva siete instrumentos, todos ellos para estudiar la atm贸sfera y las caracter铆sticas magn茅ticas y geol贸gicas del planeta y obtener pistas sobre su origen. Entre ellos se encuentra un radar, un microscopio, una estaci贸n meteorol贸gica y una c谩mara a color para que los controladores en tierra puedan observar el terreno por el que se mueve. 

El rover Mars 2020 de la NASA ha sido bautizado con el nombre de 鈥淧erseverance鈥, el nombre propuesto por un joven estudiante norteamericano ganador de un concurso establecido por la Agencia a escala nacional en el que participaron 28.000 alumnos. Se trata de un aut茅ntico laboratorio sobre seis ruedas repleto de instrumentos que buscar谩n biomarcadores en el suelo marciano para intentar descubrir si alguna vez existi贸 vida en el planeta.

Entrar en la atmosfera marciana y descender con suavidad es un inmenso desaf铆o. La mitad de las cerca de 60 misiones al Planeta Rojo se han saldado en fracaso

China se convirti贸 en 2003 en la tercera potencia en enviar un ser humano al espacio a bordo de un lanzador fabricado por su industria nacional. El piloto de combate Yang Liwei se convirti贸 el 15 de octubre de hace siete a帽os en el primer chino en orbitar la Tierra, despu茅s del sovi茅tico Yuri Gagarin 鈥抏l 12 de abril de 1961鈥 y el norteamericano John Glenn el 20 de febrero de 1962. Un total de 11 astronautas chinos que han viajado al espacio, dos de ellos mujeres.

El anterior presidente chino, Hu Jintao, ya intento llegar a Marte hace cerca de 9 a帽os, pero no lo consigui贸. Fue en noviembre de 2011 cuando la sonda Yinghuo-1 despeg贸 desde el cosm贸dromo ruso de Baikonur, junto con la misi贸n rusa Phobos-Grunt, que pretend铆a recoger muestras de la luna Fobos de Marte. Sin embargo, a los pocos d铆as de comenzar el viaje interplanetario, la nave rusa a la que iba fijada la sonda china sufri贸 una aver铆a que provoc贸 el total fracaso de la misi贸n.

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